Zarkov & Grandmaster Chess - Echecs et informatique sur PC-Windows

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Zarkov et Grandmaster Chess




Zarkov et Grandmaster Chess partagent le même moteur Zarkov, développé par John Stanback, un "historique" de l'intelligence artificielle pour les échecs, auteur également de la première version de GNU Chess. Zarkov était un moteur novateur qui a donné lieu à une belle lignée et qui a eu une descendance fructueuse avec Wasp, un moteur moderne qui dépasse aujourd'hui les 3200 Elo.



Zarkov 2.5
Grandmaster Chess
Zarkov 2.6 et 3.0
Zarkov pour Windows


Zarkov

Zarkov est un ancien jeu commercial sous Dos lancé en 1989, désormais abandonware. Il fonctionne parfaitement avec l'émulateur DosBox. L'apparence et l'ergonomie sont d'époque mais l'interface est très complète. C'est un programme qui a une certaine importance historique car John Stanback  y a expérimenté des techniques d'élagage nouvelles très efficaces permettant au moteur d'analyser plus profondément. Il a également inauguré le principe d'une table de hachage persistante qui permettait au moteur d'éviter les positions s'étant révélées perdantes lors de parties précédentes. De fait, Zarkov était très fort pour son époque, avec un niveau Elo probablement proche de 2000 Elo.  Il avait aussi l'avantage d'être un attaquant, alors que la plupart des autres moteurs étaient attentistes, ne devenant agressifs qu'en contre-attaque. Par contre, défaut typique de l'époque, il s'affaiblissait en finale.




A noter : Zarkov fait partie du "Top 10" des meilleurs programmes d'échecs Dos selon Ed Schröder.

Comment l'utiliser ?

Pour jouer avec Zarkov, vous devez installer DosBox sur votre ordinateur. Il est gratuit, très fiable et d'emploi facile. Il suffira ensuite de faire glisser le fichier "START.BAT" sur l'icône de DosBox pour que le jeu démarre et fonctionne exactement comme autrefois, sur un antique PC à processeur 80286.  
Attention toutefois :  le réglage de cycle par défaut de DosBox ne permet pas de tirer le maximum du moteur. Le programme est réglé pour que les vieux jeux d'action ne fonctionnent à la vitesse de la lumière. Si vous souhaitez obtenir de Zarkov un bon niveau de jeu, vous devez modifier un paramètre dans le fichier de configuration. Ce n'est vraiment pas compliqué : ouvrez le fichier qui ressemble à "DosBox version x options.bat" et recherchez (Ctrl+F) la chaîne "cycles =". Remplacer "cycles = auto" ou "cycles = xxx" par "cycles = max". Sauvegardez, fermez. Zarkov profitera alors vraiment de la force de vos processeurs.

L'usage de Zarkov est facile et ne nécessite pas de longues explications. Sachez juste qu'un clic de l'oreille droite de la souris fait apparaître les menus.

Téléchargement sur le site du Tchèque Pavel Hase, un incroyable contributeur des échecs libres. Cherchez (Ctrl+F) "Zarkov" dans la page.



Grandmaster Chess

Grandmaster Chess est une version améliorée de Zarkov, commercialisée en 1992. L'interface est nettement moins austère, le programme visant un public plus large. Il propose une  vue 3D simple mais réussie et des jeux de pièces et de plateaux dont beaucoup sont carrément folkloriques.  


L'interface en version 2D


S'agissant d'un vieux programme Dos, il faut l'utiliser avec un émulateur Dos pour le faire fonctionner. Dosbox est idéal, pour cela. Il est gratuit, facile à utiliser et très performant. Il vous suffira de faire glisser l'icône du fichier "GMCHESS.EXE" sur le raccourci de Dosbox pour le lancer. Attention toutefois : vous devrez modifier le paramètre "cycles" du programme pour tirer le maximum de votre ordinateur moderne. Le programme est réglé pour que les vieux jeux d'action ne fonctionnent pas à la vitesse de la lumière. Si vous souhaitez obtenir de Grandmaster Chess le meilleur niveau de jeu, vous devez modifier un paramètre dans le fichier de configuration. Ce n'est vraiment pas compliqué : ouvrez le fichier qui ressemble à "DosBox version x options.bat" et recherchez (Ctrl+F) la chaîne "cycles =". Remplacer "cycles = auto" ou "cycles = xxx" par "cycles = max". Sauvegardez, fermez. Grandmaster Chess profitera alors vraiment à plein de la force de vos processeurs (Voir aussi la page consacrée à Dosbox).


Une interface haut de gamme

Malgré tout, Grandmaster Chess est un programme très sérieux, offrant des perfectionnements rares pour l'époque. Par exemple, il est possible de forcer une ouverture particulière, d'ajouter des ouvertures ou d'obliger l'ordinateur à varier davantage ses débuts de partie, quitte à perdre un peu de force.
Autre nouveauté : un mode analyse assez complet (partie ou position), la pondération (Set Pondering, par défaut activé) et un module d'évaluation de votre niveau de force par l'ordinateur (Compute rating). Celui-ci est assez optimiste mais il sera plus précis si vous jouez beaucoup de parties avec GM Chess.
Anecdotique mais rarement vu : un mode "à l'aveugle" ("Blindfold Chess"), consistant à rendre les pièces invisibles.


Affichage 3D, très primitif

Le moteur, par contre, est une petite déception. C'est une version plus récente du Zarkov, mais il ne semble pas qu'elle soit considérablement meilleure que celle qui équipait le programme Zarkov trois ans plus tôt. Notamment, le jeu reste assez médiocre en finale. Son niveau de force pratique devrait se situer autour de 2000-2100 Elo. La nouveauté la plus intéressante de ce côté est l'offre de trois styles de jeu différents : le style par défaut "Balanced", équilibré mais déjà assez offensif, le style "Active", plus entreprenant et le style "Passive", plus attentiste et défensif.
La sélection du niveau est simple et directe : nous avons le choix entre cinq level :  beginner, novice, intermediate, expert et grandmaster. Mais nous pouvons aussi compter sur un time control très complet : quatre modes tournois préréglés (de 5 à 60 minutes pour 60 coups), ou réglages personnalisés ; ou alors au choix : nombre de coups par minute, temps total pour la partie, nombre de secondes par coup et profondeur fixe... Très utile également la possibilité d'ajuster les horloges, par exemple pour donner plus de temps au joueur humain.

Résumé des fonctionnalités :

➤Lecture / Sauvegarde de parties, import / export (formats non-standard)
➤Time control très complet
➤Huit échiquiers et sept jeux de pièces (pas tous beaux !)
➤Undo / Redo
➤Coup forcé ("Make "Move")
➤Rotation de l'échiquier ("Switch Sides") et possibilité de jouer avec les noirs
➤Auto-jeu
Trois style de jeu ("Playing Style")
Pondération on / off ("Set Pondering")
Affichage des coups possibles on / off ("Show Legal Moves")
Jeu à l'aveugle ("Bindford Game").
Module d'analyse assez complet
Editeur de positions
Module d'évaluation de votre niveau ("Compute rating")
Bibliothèque : quatre paliers entre variété maximale et performance maximale, possibilité de forcer une ouverture, possibilité de créer son propre répertoire.


Téléchargement sur BestOldGame


Version en ligne

Le programme peut aussi être utilisé directement en ligne.

Jouer avec Grandmaster Chess en ligne sur BestOldGames ?

Jouer avec Grandmaster Chess en ligne sur RetroGames ?


C'est rapide et simple à mettre en œuvre mais on ne peut pas afficher le plateau en 3D, parce que "No 3D SVGA loaded". Ce qui n'est pas une très grosse perte.


Ce que j'en pense ?

Malgré son âge et sa technologie obsolète, Grandmaster Chess pourrait être utile à des joueurs déjà aguerris, qui trouveront ici un moteur assez intéressant et suffisamment fort, servi par une interface dotée de fonctions que l'on aimerait voir plus souvent sur des programmes freeware beaucoup plus récents. L'ergonomie est bonne et visuellement parlant, c'est correct, bien qu'on ait vu des jeux Dos de la même époque nettement plus beaux.



Zarkov 2.6 et 3.0 m

La société IntraCorp qui avait acheté les droits de Grandmaster ayant fait faillite, John Stanback a récupéré ses billes et repris le nom de Zarkov pour proposer, probablement en 1993, Zarkov 2.6, une version "améliorée" de Grandmaster Chess. Je vous explique le pourquoi des guillemets : pour commencer, l'interface de Zarkov 2.6 est presque identique à celle de Grandmaster sauf qu'il n'y a plus de vue 3D ni de jeux de pièces et de plateaux alternatifs. D'autre part, John Stanback lui-même a avoué quelques années plus tard que la version 2.6 du moteur n'était pas meilleure que Zarkov 2.5 et même qu'elle était un peu moins bonne pour des contrôles de temps longs.



Pour ceux qui seraient quand même intéressés, je propose Zarkov 2.6 en téléchargement sur mon espace Mega.


La véritable évolution est venue avec Zarkov 3.0, dernière version Dos de Zarkov, commercialisée en 1994. Merci à Fabien Sauser, qui a réussi à me le procurer.  L'interface est pratiquement identique à celle de la 2.6, les principaux changements concernant le moteur V3,  nettement meilleur que le 2.6.

Télécharger Zarkov 3.0 M sur mon espace Mega ?



Zarkov 4 pour Windows

Ceux qui utilisaient déjà Zarkov pour Dos ne seront pas dépaysés avec Zarkov 4 pour Windows. Les menus sont à peu près identiques et l'architecture de l'interface est la même.  La plus grosse différence réside dans l'apparition de deux petites fenêtres flottantes, l'une pour l'évaluation statique, l'autre pour la bibliothèque d'ouvertures.  Comme John Stanback l'a avoué lui-même, il a eu du mal à retrouver avec Windows le niveau de maîtrise qu'il avait avec le Dos et l'interface a peu profité de la puissance du nouvel OS. Stanback a préféré se concentrer sur les développements du moteur, lequel a été dans les années suivantes intégré à des interfaces d'échecs commerciales : Chess assistant, BoopUp, MasterChess 98, Millenium Genius...


L'interface de Zarkov Windows 4.30

A ma connaissance, ill y a eu quatre versions différentes de Zarkov 4 pour Windows. Je vous propose les deux dernières, la V4.3 de 1998 et la V4.75 de 2005.


L'interface de Zarkov Windows 4.75


La tardive V4.75 contient la version la plus puissante du moteur (plus de 2500 Elo) et bénéficie d'une finition un peu améliorée. En revanche, les possibilités de programmation du moteur, toujours présentes dans les menus, semblent avoir été partiellement désactivées. Seuls les poids des pièces peuvent être modifiés. C'est pourquoi je propose ici également le téléchargement de la V4.3. Le moteur est déjà fort et très bon. 11 paramètres bien choisis permettent de modifier le style du moteur. Au choix du poids relatif des pièces s'ajoutent cinq paramètres des plus classiques : la mobilité (Mobility), la protection du roi (King Safety), la solidité de la structure de pions (Pawn Structure), l'intérêt pour la promotion (Passed Pawn) et la plus ou moins grande agressivité du moteur (Agressiveness). La configuration standard du moteur est assez offensive, avec la valeur de 100 par défaut pour tous les paramètres.
Randomness règle le "flou" du moteur. Par défaut, ce paramètre est à zéro et le moteur choisira toujours la variante qu'il considère comme la plus performante. Des valeurs positives pousseront aléatoirement le moteur à faire des bourdes de temps à autre.

Télécharger Zarkov 4.30 ?

Télécharger Zarkov 4.75 ?

Attention : pour que les programmes fonctionnent, il est plus prudent de copier le dossier contenu dans les archives à la racine de votre disque dur, sans en changer le nom.

Rob Rob, novembre 2021 (mise à jour juin 2022)


 
 
 
 
 
 
 
 
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